Santa Muerte Internacional Expands to Dallas and Atlanta



A key element to Santa Muerte’s rise on the global stage has been her tradition’s distinct lack of central coordination. The power of her skeletal iconography to emerge among devotees of all walks of life has allowed her to move from the backwoods to the barrios of Mexico and from the streets to the highest levels of power. She has captured the hearts of millions around the world, and she’s done it without a propaganda office or a building fund – but all of that is starting to change with the global growth of Santa Muerte Internacional, the Tultitlan-based organization, on the gritty outskirts of Mexico City, led by pioneering devotee Enriqueta Vargas.

The death of Vargas’ son, Jonathan (aka Comandante Pantera), launched her on the path to become one of the leading figures in the centralization of Santa Muerte’s devotional tradition – with a prison outreach program, weekly prayer services, exorcisms and a global network of shrines that have come under the organizational label of SMI. Other pioneering devotees like Arely Vasquez in Queens, New York, and Michael Caleigh in the United Kingdom have joined SMI, helping it to become an important driver in the development of Santa Muerte’s public tradition. This week it has been announced that two more devotional leaders have joined SMI – Alicia Garcia in Atlanta, Georgia, and Selena Hernandez in Dallas, Texas – making SMI the only public organization associated with the skeleton saint to now have a presence in multiple countries around the world.

In contrast to the devotional norms at Enriqueta Romero’s historic shrine in Teptio, which are more anchored in folk Catholicism, SMI offers devotees a range of ritual services. Weddings, baptisms and now even funeral services are conducted on regular basis at the Tultitlan temple and at many of its affiliates. Resentful of both Catholic and Protestant denunciations of her mushrooming religious movement, Enriqueta Vargas stresses Santa Muerte’s indigenous roots, with many depictions of the skeleton saint as Mictecacihuatl, the Aztec goddess of the underworld.

Another important innovation at SMI is the “canonization” of Comandante Pantera (See The First Saint of Santa Muerte,) the founder of the Tultitlan temple as the first auxiliary saint to Santa Muerte. Some devotees ask the slain devotional pioneer to intercede with the Bony Lady on their behalf. We will continue track this fascinating new development in the fastest growing new religious movement in the Western Hemisphere.


David Metcalfe and Andrew Chesnut

The Enigmatic Allure of the Beautiful Girl

ct4xppmvuaafrsn-jpg-largeA recent meet-up at a home temple in Dallas, Texas between top Mexican Santa Muerte leader Enriqueta Vargas of Santa Muerte Internacional and Padre Sisyphus Garcia, pioneering founder of the Los Angeles Templo Santa Muerte, provides a perfect portrait of increasing centralization in Santa Muerte’s multifaceted public devotional tradition. Vargas’ diplomacy has extended the presence of SMI from its base in Tultitlan across the Americas – including groups as far north as Queens, New York and as far south as northern Colombia – she has even reached out across the pond where UK devotee Michael Caleigh (who Andrew Chesnut interviewed for is now working under SMI’s interpretation of Saint Death’s iconography.

While the growth of Santa Muerte International and Enriqueta Vargas’ influence has strengthened the popular devotional tradition as a contemporary faith beyond the stigma of narco-cultura, it also highlights the fact that the tradition as it existed prior to la Nina’s association with either the contemporary popular cult, or the obscured variants on the margins of the law, is quickly becoming more illusive than ever. A comment posted by Geronimo Garcia on a YouTube interview conducted with‘s David Metcalfe draws this into focus:

“…my two cents. as someone who was raised in a family of devotees that go back generations literally. It’s offensive to see where all these…supposed “devotees” have taken her. it’s either a bunch of…charlatans or people that refuse to be accountable for they’re own actions and lives. people who really have no clue as to why she is involved in magic and have instead listened to all types…that have associated her with traditions and practices that have no place in the worship of her.

all this colored candles and figures and that each one has a certain aspect is bullshit. and if that’s what was told to anyone it’s because they heard from (someone) that was trying to take your money. 15 years ago you couldn’t purchase a figure of her anywhere. they didn’t exist. and for those of us that followed her, we had effigies made for our homes, or made them ourselves. and technically, it’s wrong to even sale all that…you should be given a figure of her not be able to go down the street and get one.

it shouldn’t be a money making scheme. and you definitely shouldn’t be killing people and using that as an initiation rite. that’s a fucking disgrace to her and everything she is about. it’s like everything else. as soon as a bunch of heathens get there hands on anything, they bastardize it.”

With her popularity having now grown irrefutably beyond her Mexican roots and guarded oral tradition, Santa Muerte will continue to adapt and change to the needs of her new international devotees. As she adapts, however, the allure of an ‘authentic tradition’ lying behind her silent skeletal form will continue to haunt the rising stars and charismatic leaders heading up Santa Muerte’s developing public presence.

As always Saint Death continues to elude classification and even with the development of a media friendly public face there are still those who seek favors from her that are better spoken of in whispers – for more on her complicated persona and a look at some of the darker elements that still surround her, head over to The Revealer, the online review hosted by NYU’s Center for Media and Religion, for:

Santa Muerte: The Enigmatic Allure of the Beautiful Girl 

‘My Lady Saint’ – Reflections on devotion from Asher Meekins

UK writer Asher Meekins represents a growing number of individuals outside of the Americas who have been drawn to Santa Muerte’s devotional tradition as a solution to the contemporary drift away from organized religious institutions. The following reflections offer a very personal picture of his journey with the Bony Lady:

meekins2I just wanted to share with you the new unexplainable things that have happened lately, concerning all within my household. I have for a couple of years been interested in Santa Muerte and was fascinated with the book “Devoted to Death” by Andrew Chesnut. For once I found something that seemed to resonate within me and looking at the skeleton figure I felt peace and connection.

In the Closet

Coming from an active reborn Christian family, I was in the closet with my fascination and dedication with the skeleton saint. Slowly I found myself connecting stronger and stronger and missed not communicating with her. Slowly my faith in the Christian movement bored me and felt no connection, so after asking God for permission to invoke the boney lady (Sorry Andrew it’s your phrase I know), I found my prayers where almost every time answered. Just one small example if I didn’t put the lottery ticket next to her statue I would lose, but next to her I would win, or get a lucky dip, never big amounts but just enough to help.

Things changed, my ninety-six-year-old my grandmother was very ill in hospital and to be honest dying. Being surrounded by my family, I was again subjected to the firm pressure of reborn Christian faith. I started to feel scared and took my Santa Muerte pendant off and my face of Jesus pendant back on, I didn’t feel comfortable but had to do this for my family, they never knew and I wanted to keep it that way.

When I came back from the hospital a parcel was waiting for me, I opened it, and it was a small pewter statue of the skeleton saint – I hid it away and wished I never ordered it from eBay. Nine days went on and Jesus took over, pictures were back and where my skeleton saint stood, now stood Jesus.

She was now almost removed from the house and the light of Christendom had taken over. Everything started to go wrong, my nan died, which in all fairness was expected. My sister attempted to kill herself after a long couple of years fighting depression over her dead son, she survived but again more bad news; My dog had a cyst removed from his leg, the blood stopped circulating and resulted in the leg being amputated.

Santa Muerte Back With Me

meekins4I had enough; I kept feeling something is wrong, and my life was so good when Santa Muerte was here. I was running a bath, and the cover of my iPhone fell off and a card I put in there ages ago, fell out, I picked it up, and it was my lady saint, Santa Muerte, prayer card. I looked at the card and read the writing; it was a prayer card to banish curses and hexes from your life. That was my sign; she is back in my life, the Christian pressure has all been removed, and her statue sit’s back where she belongs.

Tonight I lit the three candles, left some sweets blew a cigarette into her face, which I will admit seems so rude, but she appears to like this and left a can of coke. I said my prayers and asked the almighty God permission to invoke Santa Muerte and converse with her.

I sat and quietly spoke with her in my head, and felt as though she was listening. Straight away the house feels happier and warmer, my dog which is off his food for a while has just eaten masses of ham and looks more like himself, and for the first time has walked out into the kitchen to have a drink of his water from his bowl. I feel like she is back home and back with me.

I just look forward to all the negativity removed, and the bad luck that seems to have attached its self to the house shattered and gone. I just wanted to share with you, my experience as the devotion to her gets such bad press and used in the positive way she is a caring, helping, can do saint and welcomes everyone. I send all of you that read this my blessings, and I hope she helps you as much as she has helped me.


Asher Meekins is a writer living in the United Kingdom. His first novel, Pascal, was recently published via Amazon Creative Services.

“La Flaca” A New Film on Santa Muerte in NYC

20160820_212203Co-directors Thiago Zananto and Adriana Barbosa have released the trailer for their forthcoming film, “La Flaca,” which features NYC Santa Muerte pioneer, Arely Vazquez. Filmed on location in Queens, “La Flaca” (or Skinny Lady, one of the skeleton saint’s main monikers) focuses on the 9th anniversary fiesta of Arely’s devotion to Saint Death. Top Mexican devotional leader, Enriqueta Vargas, the head of Santa Muerte Internacional on the outskirts of Mexico City, also features prominently in this riveting hybrid of fiction and reality.

As the person who introduced Arely and Enriqueta to each other a few years ago, I serve as research consultant to the directors. “La Flaca” will be screened at international film festivals in 2017.

CLICK HERE to watch the trailer.

La fiesta del santito milagroso “San La Muerte” (Lic. Juano Romero)

CqORmyhW8AAaTZv-1.jpgEl santito, san la muerte, cada 20 de agosto, reúne a muchas familias, donde se festeja su día en la localidad de Empedrado Corrientes, con muchos rituales de agradecimientos a través de la música, la danza, procesiones, ofrendas. En este contexto es parte de la identidad folklórica de la zona.

Si bien para este santo existen muchas discusiones en cuanto a su origen, se dice  deriva una  leyenda guaraní. Un brujo que ayudaba a la gente y tras el castigo de los jesuitas es hallado como figura esquelética en un calabozo. Con el tiempo las tradiciones son arraigadas con el sincretismo de la religión católica.  De origen y fechas podríamos tener un artículo aparte, pero en este intentaremos desarrollar lo acontecido en las celebraciones del 20 de Agosto del 2016.

Al lugar llegaron micros provenientes de diversos puntos de Argentina, llegaban el día 19 con un coordinador, que puede ser un sanador que invoca al “santito” para sanar a los que lo requieran. También se acercan muchas personas en motocicletas, autos particulares, bicicleta y a caballo.

La fiesta se realiza en la casa de la familia Barrios quienes son los dueños de la imagen de 9 cm de oro, que antiguamente fue encontrada por Manuel Barrios el abuelo de la familia. A este Señor La Muerte se le atribuyen muchos milagros, que trascendieron a nivel local, para luego expandirse a todo el país y países limítrofes.

Las familias cumplen un rol fundamental en el desarrollo de la fiesta. San La Muerte deja de tener esa figura tenebrosa y diabólica, y se resignifica como llegada a Dios. La simbología es variada, ya que las imágenes que cada persona posee difiere a la que posee la familia Barrios, al igual que existen pocas replicas de la misma. Bonfil Batalla (1981) nos decía que “los elementos culturales son ajenos, en el sentido que su producción y/o reproducción no está bajo el control cultural del grupo, pero este lo usa y decide sobre ellos”


This slideshow requires JavaScript.

Alrededor de la  capilla se juntan diferentes sanadores que, ofrecen sus servicios espirituales, y diferentes puesteros que exhiben todo tipo de objetos alusivos al culto. Este año se pudo ver muchos curanderos y ocurrieron cosas que dieron que hablar a los devotos allegados a la fiesta. A uno se le quemo la carpa, a otro se le cayó el altar con el santo, y a un tercero se le rompió la imagen al acercarse al santuario. De esta manera se le dio diferentes tipos de interpretaciones , como a la del enojo del santo por alguna causa.

Otra noticia fue el fallecimiento de Miguel Vallejos, previo a la fiesta, un sanador que desde el año 2001, llevaba más de tres micros con un grupo de fieles desde Fiorito provincia de Buenos Aires.  A pesar de esto, sus hijos dieron  impulso al proyecto que venían realizando hace más de 10 años.

Los  rituales, no vimos alguno que se especifico, ya que en esta devoción al santo tiene el carácter es muy personal, en donde cada uno da significado según lo que sienta. La música, la danza, el santo rosario y la procesión; pueden ser ubicados como narrativa simbólica en común para el devoto.

Las imágenes del santo que se pudieron ver estaban hechas de muchos materiales, al igual que la representación del mismo, ya que lo importante era tener una figura esquelética que represente lo represente.  Podemos citar en este caso lo que nos dice Palleiro (2008)  “los elementos son las regularidades secuenciales que conforman el rito, llevado a cabo por sus participantes o performers tanto en manifestaciones espontáneas de diversa índole como prácticas religiosas canónicas, relacionadas en este caso como una festividad del santo”.

A las 12 AM del 20 de Agosto se sintieron los fuegos artificiales, y música festiva en su honor. La fiesta mayor se dio en el salón con muchos artistas participando y finalizando a las 5 AM. Esto se configuro en un tono armónico y de comunión conjunta. En la baile chamamecero, que es reunión danzante en donde el santo era el homenajeado en la velada.

La procesión estuvo muy festiva como todos los años en donde los rezadores van orando y un grupo de chamameceros (grupo folklórico correntino) no para de tocar durante el recorrido hasta la ermita de la virgen del valle. La multitud se agolpa delante del vehículo tratando de acercar su imagen personal de San La Muerte, u objeto de valor para que sea bendecido por el santito. Las ofrendas a la imagen van desde oro, dinero, velas; whiskies.

La fiesta continua por todo el día, a la vuelta un grupo de creyentes de Buenos Aires,  pasa por el santuario del gauchito Gil, donde ya pusieron una imagen de más de un metro y medio de Santito a la derecha del lugar de veneración mayor. Se considera a este el primer devoto de San La Muerte. También se pasa por otro de Solari Corrientes, un lugar con características muy diferentes al de Empedrado, que lo desarrollaremos en otro capítulo.

Varios estudios han indicado que este culto está asociado a la delincuencia y el “satanismo”, podremos pensar en una nueva hipótesis. San La Muerte es una expresión de religiosidad popular que expresa las realidades espirituales vinculadas con expresiones identitarias, los devotos se congregan en su honor en una tensión dinámica con manifestaciones religiosas canónicas. Más allá de toda estigmatización está asociado con situaciones de peligro, y se constituye como un fenómeno folklórico vigente en la actualidad, con una estética propia que despliega aspectos diferenciales de la cultura de grupos humanos diversos.

La devoción a San La Muerte se comprende como un fenómeno religioso que si podríamos definir como expresión de Religiosidad Popular que perdura en el tiempo. Las familias comentan que este santo está presente en la vida sin importar que sea lo que se diga sobre él y sienten que no es una imagen tenebrosa. También se pudo notar el carácter pacífico del devoto y como cada estado de devoción es particular, ya que se lo constituye como medio de conexión con Dios. Este culto tiene una fuerza de expresión de identidades a través de cada testimonio personal.

De esta manera podemos concluir que es una manifestación folklórica vigente sin importar la religión dominante porque el pueblo la toma, la reelabora y lo vuelve a tomar de generación en generación.

1.  Bonfil Batalla, G. (1981) ‘Lo propio y lo ajeno: una aproximación al problema de control cultural,’ Revista Mexicana de Ciencias Políticas y Sociales, no.
2. PALLEIRO, MARÍA INÉS San Patricio en Buenos Aires: narrativa, celebraciones y migración Lugar: Buenos Aires; Año: 2011; p. 452

10 Years of Santa Muerte in NYC

On August 20, 2016, New York City devotional pioneer Arely Vazquez hosted her tenth annual Santa Muerte fiesta in Queens. Joined by the preeminent Santa Muerte leader in Mexico, Enriqueta Vargas of Templo Santa Muerte Internacional, Arely led some 150 devotees in an evening of prayer, song and dance. At first I was surprised by the nautical theme of the fiesta in which the main effigy of the Bony Lady was ensconced in a giant oyster shell as the Pearl of the Sea and upside umbrellas attached to the ceiling served as jellyfish, but then I remembered that Arely hails from the Pacific state of Guerrero, home to the infamous beach resort Acapulco.

Attendees were predominantly Mexican immigrants with a strong showing of Arely’s transgender community, some of whom dedicated lively song and dance numbers to their beloved Bony Lady. Among other prominent attendees were Joanna Ebenstein of Morbid Anatomy Museum in Brooklyn and a couple of Mexican and Brazilian filmmakers, Thiago Zanato and Adriana Barbosa who are shooting both s documentary and short feature on the fastest growing new religious movement in the Americas.

Despite misinformation on Wikipedia, August 20 is not an official Santa Muerte feast day. There is no one official feast day. Enriqueta Vargas celebrates hers on December 28, while Dona Queta commemorates hers in Tepito in October 31. August 20 is an important date, however, because it’s the day that the oldest shrine in Mexico fetes the saint of death in Tepatepec, Hidalgo. Below are some of my favorite images from the fiesta in Queens, all shot by Fabiola Chesnut.




El Eposo de Doña Queta, Pionera de la Santa Muerte, Asesinado en Su Famoso Altar de Tepito


Dona Queta y Andrew Chesnut a su famoso santuario de la Santa Muerte en tepito, verano de 2009. Condolencias a ella por la perdida de su marido gentil Rey Romero, que fue el primero en hablarle de la combinacion de colores devocional, que termino utiliza como marco de organizacion para ‘Devoted to Death.’ Descanse en paz Don Rey!

Se trata de una noticia en desarrollo y se actualizará a medida que nueva información llegue a


Traducido del ingles por Dra. Fabiola Lopez-Chesnut

Cuando estaban ofreciendo una vela votiva en la mañana temprano a la santa esqueletica de 7 de junio de, 2016 en la famosa capilla de la Santa Muerte fundada por Enriqueta Romero Romero (cariñosamente conocida como Doña Queta), Raymundo (Rey) Romero (se dice que tenia 70 años de edad) y Rafael Romero (según se informa de 65 años de edad) fueron baleados varias veces por dos asaltantes en una motocicleta. Raymundo es el espodo de mucho tiempo de Doña Queta el cual esta a cargo de la tienda de parafernalia de productos de la Santa Muerte al lado de la capilla, y Rafael es su hermano más joven que ayuda  en el sitio más importante de la prolifera devoción. Los dos hombres fueron trasladados a un hospital cercano, donde según los medios de comunicacion mexicanos, al menos uno de los hombres murio a causa de sus heridas.


(Ultimas noticias) Una Fuente en la Ciudad de México nos dice que uno de los hombres balaceados es el marido de doña Queta Rey que que ha muerto, mientras que el segundo hombre,  su hermano permanece en condición estable en el hospital. Ellos fueron los dos hombres que fueron llevados al  hospital después de los disparos. Como consecuencia de esta violencia un número de líderes de la Santa Muerte, incluyendo a Enriqueta Vargas lider de  la Santa Muerte Internacional y Martin George del Circulo Espiritual Nacional E Internacional de la Santa Muerte, se han presentado para expresar su apoyo y preocupación por doña Queta y su familia.


Mientras que la policía está investigando los informes,y  los posibles motivos, varios factores apuntan a un intento de asesinato. En primer lugar, Tepito es uno de los barrios más violentos de la Ciudad de México, un notorio centro de productos de contrabando, el tráfico de drogas y la guerra de bandas. Algunos taxistas a lo largo de los años, incluso se han negado a conducirme allí temiendo por su propia seguridad. En segundo lugar, todo lo relacionado con los puntos de disparo apunta a un golpe estilo ejecución.

El asesinato clásico de los cartels de Latinoamerica, iniciado por primera vez en Colombia en la década de 1980, involucra a dos jóvenes, un conductor y un tirador, en una motocicleta rápida cazan a su víctima (s) a corta distancia y luego huyen a toda velocidad, por lo general nunca son detenidos. Tanto la rapidez y la avanzada edad de las víctimas también señalan un intento de asesinato. Los robos callejeros normalmente no se llevan a cabo a las 7:00 de la mañana, y en Tepito y otros barrios de la Ciudad de México el índice de criminalidad de las víctimas son por lo general a personas más jóvenes que serían más propensos a traer  dinero en efectivo y objetos de valor en su persona.


En este punto prefiero no especular sobre porqué miembros de la familia de doña Queta podrían haber sido atacados o que podría estar detrás de él. Sin embargo, esta no es la primera vez que la violencia ha visitado una importante figura de la Santa Muerte. Enriqueta Vargas, ahora el líder maximo de la Santa Muerte en México y propietaria del Templo Santa Muerte Internacional en Tultitlán, en las afueras de la Ciudad de México, perdió a su hijo, Jonathan Legaria Vargas (alias Comandante Pantera) en una lluvia de unas 200 balas disparadas hacia su Cadillac Escalade en junio de 2008. Muchos mexicanos Santa Muertistas viven y trabajan en los barrios que se ven afectadas por la violencia. Entre otras cosas, rezan por una muerte santa, evitando el tipo de fallecimiento que al menos uno de los parientes de doña Queta ha sufrido.


Los devotos de todas las Américas están expresando su tristeza y el uso de la interconexión de los medios digitales para resaltar el apoyo unificado para el crecimiento de la tradición de la Santa Muerte como una que representa la caridad, la paz y la comunidad de amor.